Ш, двадцать шестая буква русского алфавита. По начертанию восходит к букве Ш («ша») кириллического (см. Кириллица) и Ш глаголического (см. Глаголица) алфавитов. Цифрового значения «Ш» в кириллице не имела, в глаголице — 800. Соответствующей буквы в греческом алфавите нет. Была введена в славянские азбуки для обозначения звука, отсутствовавшего в греческом языке. По-видимому, восходит к ש древнееврейского квадратного письма или к ሠ (саут) синайского и раннеарабского письма. Буква «ш» обозначает переднеязычный нёбный глухой фрикативный, шипящий звук «ш». Звук «ш» в русском языке может быть кратким и долгим. Краткий — всегда твёрдый — на письме обозначается не только буквами «ш», «шь», а в некоторых случаях и «ж», «жь» («мышка», «мышь», «нож», «рожь»). Долгий мягкий звук «ш» обозначается буквами «щ», «сч», «зч» («щи», «счёты», «возчик»). Долгий твёрдый звук «ш» обозначается буквами «сш», «зш» («нёсший», «вёзший»).

Большая советская энциклопедия.


Ш — двадцать пятая буква русской азбуки, обозначающая собой обыкновенно согласный спирант глухой, переднеязычный, альвеолярный, корональной артикуляции. В большинстве великорусских говоров ш произносится "твердо", т. е. с надставной трубой широкой, без свойственного "мягким" (палатальным) согласным сужения между средней частью спинки языка и твердым нёбом. Это "твердое" произношение наблюдается и перед узкими нёбными гласными е, и (смягчающими у нас почти все согласные), причем в некоторых говорах, под влиянием твердости ш, гласный и превращается в ы (ср. произношение шыть, шыло вместо шить, шило). В древнерусском ш, напротив, было "мягким", как это показывают древние написания вроде шюмящь, отсутствие ы после ш (всегда шити и т. д.), а также сохранение древнего ударенного е перед ш (чешешь, тешешь, рядом с причёски, тёс). Написания с ы после ш, свидетельствующие об отвердении ш, начинают появляться в древнерусских памятниках с начала XIV в.: в грамоте рижан в Витебске (около 1300 г.) — слышышь и т. д. Таким образом отвердение ш произошло в течение XIII в., вероятно, во второй его половине. "Мягкое" ш' осталось только в некоторых немногих говорах, сохранивших вообще "мягкие шипящие". Кроме того, оно встречается изредка, при известных условиях, и в говорах, представляющих "твердые шипящие", например, в сочетании ш'ч', обозначаемом буквой щ (щи = ш'ч'и) или буквами сч (счет = ш'ч'от, считать = ш'ч'итат' и т. д.), а также в положении между ударенном и и следующим "мягким" (нёбным, палатальным) н', например, в вишня = в'иш'н'ă, лишний = л'иш'н'ьj и т. д. На былой "мягкости" ш (и соответствующего ему звонкого согласного ж) основано известное орфографическое правило, по которому после ш (и других "шипящих") нельзя писать ы, а только и. Напротив, позднейшее отвердение шипящих дало основание другой части того же правила, по которой после шж) пишутся только а и у, никогда я, ю (кроме иностранного брошюра). Параллельной звонкой парой согласного ш является согласный ж, который в немногих редких случаях обозначается знаком ш, например, Вышгород (произносится Выжгърът). Исторически звук ш в большинстве случаев происходит от спирантов с или х, патализованных под влиянием следующего согласного j (пишу = *писj , слышу, душа = *слыхj , *духjа) или нёбных гласных е, и, ь (дух || душить, душный = , мошка =, слыхать || слышать = и т. д.). В некоторых случаях звук ш произошел из спирантов с и з, уподобившихся следующим "шипящим" ш и ч. В этом случае этимологический принцип правописания заставляет изображать такое ш знаками тех звуков, из которых оно произошло: говорится шшести, ишшести, но пишется с шести, из шести. Как графический знак, русское ш восходит к старославянскому кириллическому , принадлежащему к тем составным частям славянской азбуки, которые в греческом алфавите отсутствовали и потому были почерпнуты из разных других источников или придуманы ad hoc. Обыкновенно думают, что славянское  восходит к еврейской букве , обозначающей подобный же согласный звук.

Энциклопедический словарь. Брокгауза и Ефрона.