Э, Э оборотное, тридцать первая буква русского алфавита. По начертанию восходит к букве «Э» южнославянских рукописей 13—14 вв. и связана, по всей вероятности, с глаголическим  «Ⰵ»  (см. Глаголица), соответствующей кирилловскому Î (см. Кириллица).  Цифровое значение в кириллице — 5, в глаголице — 6. В России начинает употребляться вскоре после введения гражданской азбуки в 18 в. Буква «Э» обозначает звуки «э», открытый и закрытый, переднего ряда среднего подъёма («это», «эти»), чаще произносимые в заимствованных словах («электричество», «поэзия», «мэр»).

Большая советская энциклопедия.


Э, Э (так называемое, э "оборотное") — тридцать первая буква русской азбуки, обозначающая обыкновенное русское широкое æ или узкое е, перед которым нет j или мягкого согласного, в отличие от буквы е, указывающей на присутствие перед гласным е или о мягкого согласного или j и потому даже под ударением имеющей несколько значений: 1) в начале слова и внутри после гласных, ъ и ь — je (j + e узкое): ель = jел', моей = маjéj; 2) в тех же условиях — jо: елка = joлка, дает = даjот, свиньей = cв'ин'joj, объем = aбjом и т. д.; 3) внутри слова после мягких или бывших мягких согласных — е узкое: берег = б'ер'ьк [ Буква ь выражает здесь неопределенный и краткий палатальный "скользящий" гласный (glide английских фонетиков.)], день = д'ен' и 4) в тех же условиях — о: темный = т'омнъj [ Буква ъ означает здесь непалатальный "скользящий" гласный, являющийся в русском языке в неударных слогах вместо разных гласных.], желтый = жoлтъj, черный — ч'opнъj и т. д. Приблизительно такая же разница имеется между э и ять, обозначающим в начале слов и внутри после гласных и ъ сочетание jæ (с широким æ) или je (с узким е): ел = jæл, ели = jел'и, уезд = уjæст, объезд = абjæст, после же мягких согласных æ широкое или е узкое: меpa = м'æpa, мeрить = м'ер'ът. Как знак алфавита, э представляет собой старославянское (древнеболгарское) кириллическое є, обращенное в другую сторону (отсюда и название буквы: э "оборотное") и очень похожее на соответствующий кириллическому є глаголический знак (см.) Буква э употребляется преимущественно в русских написаниях разных иностранных слов и имен, вроде эпос, эпитет, Дэви, Гэ-Люссак, Бодуэн де Куртенэ и т. д. В природных русских словах случаев ее употребления немного. В начале слова э имеется в литературном этот = æтът, эта = æта, эти = ет'и, и немногих частицах, вроде эх, эвон, эвот и т. д. (народный язык знает и формы етот, ефтот и т. д., т. е. jæmъm, æфтьт). Внутри слов э употребляли для изображения некоторых диалектических форм склонения, вроде худэх, худэм, худэми и т. д. По свидетельству Крижанича (в его труде "Граматично изказанjе об руском jeзикy"), буква э была придумана в его время, т. е. в XVII веке, некоторыми белорусскими грамматиками. Тредьяковский в своем "Разговоре об орфографии" приписывает ее изобретение Мелетию Смотрицкому, что, однако, неверно. Начинает употребляться она у нас вскоре после введения гражданской азбуки, но лишь с трудом завоевывает себе права гражданства. И Крижанич, и Тредьяковский считали э бесполезным. Первый называл ее "бездельной", а второй относил ее появление к "повреждению кириллицы". Восставали против нее также Ломоносов и Сумароков, называвший ее "противнейшей" и "уродом". Из писателей начала XIX В. не желали употреблять ее митрополит Евгений, Державин, Крылов, Калайдович. Против нее высказывался и Павский в своих "Филологических наблюдениях". Грот, вообще благосклонно относящейся к э, также находил совсем излишним употребление ее после твердых согласных внутри слова (в роде Тэн, тэма, Богарнэ и т. д.), с чем, однако, не согласуется до сих пор удерживающееся именно такое ее употребление. См. "Спорные вопросы русского правописания" Я. Грота (2 изд., СПб., 1876; есть и 3-е изд.).

Энциклопедический словарь. Брокгауза и Ефрона.