Горючие сланцы, полезное ископаемое из группы твёрдых каустобиолитов, дающее при сухой перегонке значительное количество смолы (близкой по составу к нефти). Горючие сланцы состоят из преобладающей минеральной (кальциты, доломит, гидрослюды, монтмориллонит, каолинит, полевые шпаты, кварц, пирит и др.) и органических частей (кероген), последняя составляет 10—30% от массы породы и только в сланцах самого высокого качества достигает 50—70%. Органическая часть является био- и геохимически преобразованным веществом простейших водорослей, сохранившим клеточное строение (талломоальгинит) или потерявшим его (коллоальгинит); в виде примеси в органической части присутствуют измененные остатки высших растений (витринит, фюзенит, липоидинит). В зависимости от соотношений водорослевых и гумусовых компонентов горючие сланцы разделяются на сапропелитовые и гумитосапропелитовые. Первая группа горючих сланцев отличается от второй повышенным содержанием водорода (8—10%) и низким — гуминовых кислот (0,5% ) в органической массе. Сапропелитовые горючие сланцы обладают повышенным выходом смол до 20—30% и теплотой сгорания до 14,6—16,7 Мдж/кг (3500—4000 ккал/кг). Эти показатели у гумито-сапропелитовых горючих сланцев ниже при равном содержании минеральной примеси. В мировой практике добычи и использования горючих сланцев диапазон важнейших показателей очень широк.

Горючие сланцы по генезису могут быть морскими, лагунными и озёрными сапропелитами, а по составу — глинистыми, карбонатными, кремнистыми. Чередуясь с другими, парагенетически связанными с ними осадочными породами, горючие сланцы образуют сланценосные формации мощностью в десятки и сотни метров с площадью распространения до несколько тыс. км2.

Горючие сланцы присутствуют в отложениях всех геологических систем палеозоя, мезозоя и кайнозоя. В структурно-тектоническом отношении залежи их относятся главным образом к платформенному типу; несколько реже они встречаются в геосинклинальных областях.

В бывшем СССР на 1970 год добыто 24,3 млн. т горючих сланцев; за рубежом промышленная добыча проводится в КНР, Испании, ФРГ, Австрии. Общие запасы горючих сланцев, содержащих от 10 до 65% органического вещества, на земном шаре, по ориентировочным подсчётам, составляют 1500 млрд. т, в том числе (в млрд. т): в Африке 370, Азии 500, Австралии 90, Европе 120, Северной Америке 220, Южной Америке 180.

Общие геологические запасы горючих сланцев на территории бывшего СССР оценивались в 195,1 млрд. т, в том числе балансовых 16,6 млрд. т (1968). В СССР основные месторождения горючих сланцев находятся в Европейской части: Эстонское и Ленинградское — ордовикские, Белорусские — девонские, Печоро-Вычегодские — девонские и юрские, Волжские — юрские, Болтышское на Украине — палеогеновое. В Средней Азии выделяются Байсунское и другие месторождения палеогенового возраста; в Казахстане Кендерлыкское — каменноугольно-пермское; в Восточной Сибири Оленёкские — кембрийские и Забайкальские — раннемезозойские. В США крупные месторождения палеогеновых сланцев формации Грин-Ривер находятся в штатах Колорадо, Юта, Вайоминг; кроме того, сланцы различного возраста имеются на Аляске, в Калифорнии и других. Месторождениями горючих сланцев располагают Канада, Китай, Бразилия, Великобритания, Швеция, ФРГ, Испания, Австрия, Югославия, Египет, Мали, Сомали и другие страны мира.

Горючие сланцы имеют промышленное значение как топливо и энергохимическое сырьё. Для целей энергетики (топливо, газ, мазут) широко используются сами горючие сланцы. Из сланцевой смолы получают различные химические продукты (фенолы, пластификаторы, дубители, клеевые вещества, ихтиол, препараты для борьбы с эрозией почв и борьбы с сорняками). Из отходов (золы) получают стройматериалы (цемент и др.). Центрами потребления горючих сланцев являются крупные сланцеперерабатывающие комбинаты и электростанции в Эстонии, Ленинградской и Самарской областях (бывшая Куйбышевская область). В США горючие сланцы рассматриваются главным образом как потенциальное сырьё для получения нефти и газа путём подземной газификации с использованием энергии ядерных взрывов для создания огромной подземной полости, заполненной разрушенной сланцевой породой, что облегчит процесс газификации. По данным 7-й мировой энергетической конференции (1968), ресурсы смолы в горючих сланцах не меньше мировых запасов нефти и газа. Для некоторых развивающихся стран (Мали, Сомали и др.), бедных энергоресурсами, проблема использования горючих сланцев весьма актуальна.

Дополнительная литература: Симпозиум по разработке и использованию горючих сланцев. Доклады..., Таллин, 1968; Геология месторождений угля и горючих сланцев СССР, т. 11, М., 1968; Химия и технология горючих сланцев и продуктов их переработки, Л., 1968; Utilization of oil shale, progress and prospects, N. Y., 1967.