Центральная Азия, природная страна в Азии, включающая пустынные и полупустынные равнины, плоскогорья и нагорья. Ограничена на востоке южной частью Большого Хингана и хребта Тайханшань, на юге — продольной тектонической впадиной верхнего Инда и Брахмапутры (Цангпо). На западе и севере граница Центральной Азии соответствует горным хребтам Восточного Казахстана, Алтая, Западного и Восточного Саяна, приблизительно совпадая с государственной границей между России, с одной стороны, Китаем и МНР — с другой. Площадь Центральной Азии по разным оценкам от 5 до 6 млн. км².  На территории Центральной Азии расположены большей частью Китая и МНР. Население Центральной Азии составляют монгольские народы (халха и др.), китайцы, уйгуры, тибетцы и др.

Рельеф Центральной Азии

Центральная Азия отличается большими высотами, причём четко выделяются 2 основных яруса рельефа. Нижний ярус образуют Гоби, Алашань, Ордос, Джунгарская и Таримская равнины, преобладающие высоты которых 500—1500 м.  Верхний ярус — Тибетское нагорье, в пределах которого средние высоты возрастают до 4—4,5 тыс. м.  Равнины и плоскогорья обособляются друг от друга линейно вытянутыми горными системами Восточного Тянь-Шаня, Куньлуня, Наньшаня, Монгольского Алтая, Каракорума, Гандисышаня и др., имеющими преимущественно широтное и субширотное простирание. Наиболее высокие вершины Тянь-Шаня, Каракорума, Куньлуня достигают 6—7 тыс. м; высшая точка Центральной Азии — т.  Чогори, в Каракоруме (8611 м).

Геологическое строение и полезные ископаемые

Осевой геологической структурой Центральной Азии является западное продолжение Китайско-Корейской платформы, которое разделено зонами тектонической активизации на относительно стабильные массивы: Таримский, Джунгарский, Алашаньский, Ордосский; с севера эта группа массивов обрамлена Монголо-Казахстанским, а с юга — Куньлуньским поясами палеозойских складчатых структур. На севере Тибетского нагорья, в пределах Чангтана, проявилась мезозойская складчатость. В конце мезозоя на месте Центральной Азии преобладали денудационные равнины, резко приподнятые и расчлененные в результате последующих кайнозойских движений. В современном рельефе отмечается сложное сочетание щебнистых и песчаных равнин (с участками мелкосопочника), горных хребтов и массивов, наиболее высокие из которых несут альпийские формы рельефа. Полезные ископаемые Центральной Азии изучены ещё слабо. В Северо-Западном Китае имеются крупные месторождения нефти (Карамай, Урго, Тушандзы, Юймынь) и каменного угля (Турфан, Хами), в МНР — каменного угля (Дархан, Цогт-Цэций), бурого угля (Чойбалсан), железной руды (Шарын-Гол, Тамрын-Гол и др.). Центральная Азия богата редкими и цветными металлами, поваренной солью и др. полезными ископаемыми.

Климат Центральной Азии

Зимой над Центральной Азией располагается Азиатский антициклон, а летом— область пониженного атмосферного давления с преобладанием обеднённых влагой воздушных масс океанического происхождения. Климат резко континентальный, сухой, со значительными сезонными и суточными колебаниями температур. Средние температуры января на равнинах от —10 до —25 °С, июля от 20 до 25 °С (на Тибетском нагорье около 10 °С). Годовая сумма осадков на равнинах обычно не прывышает 200 мм, а такие районы, как пустыни Такла-Макан, Гашуньская Гоби, Цайдам, плато Чангтан, получают менее 50 мм, что в десятки раз меньше испаряемости. Наибольшее количество осадков выпадает летом. В горных хребтах осадков 300—500 мм, а на юго-востоке, где ощущается влияние летнего муссона, до 1000 мм в год. Для Центральной Азии характерны сильные ветры и обилие солнечных дней (240—270 в год). Отражением сухости климата Центральной Азии служит значительная высота снеговой линии, достигающая в Куньлуне и Наньшане 5—5,5 тыс. м, а на Тибетском нагорье, в Чангтане, — 6—7 тыс. м (самое высокое её положение на земном шаре). Поэтому, несмотря на огромную высоту гор, снега в них мало, а межгорные долины и равнины зимой обычно бесснежны. Масштабы современного оледенения незначительны (площадь оледенения Центральной Азии оценивается в 50—60 тыс. км²).  Основные центры оледенения находятся в наиболее высоких горных узлах Каракорума, Куньлуня, а также Восточного Тянь-Шаня и Монгольского Алтая. Преобладают каровые, висячие и небольшие долинные ледники.

Поверхностные воды Центральной Азии

Вследствие сухости климата Центральной Азии отличается малой обводнённостью. Большая часть территории относится к области внутреннего стока, образуя ряд замкнутых бассейнов (Таримский, Джунгарский, Цайдамский, Котловина Больших озёр и др.). Основные реки Центральной Азии — Тарим, Хотан, Аксу, Кончедарья, Урунгу, Манас, Кобдо, Дзабхан — берут начало в высоких периферийных горных хребтах, а по выходе на равнины значительная часть их стока просачивается в рыхлые отложения подгорных шлейфов, испаряется и затрачивается на орошение полей; поэтому вниз по течению водность рек обычно уменьшается, многие из них пересыхают или несут воду только во время летнего половодья, обусловленного главным образом таянием снега и льда в горах Центральной Азии. Наиболее засушливые районы Центральной Азии (Алашань, Бэйшань, Гашуньская и Заалтайская Гоби, центральная часть пустыни Такла-Макан) практически лишены поверхностных водотоков. Поверхность их покрыта сухими руслами, в которых вода появляется лишь после эпизодических ливней. Сток в океаны имеют только окраины Центральной Азии, в горах которой берут начало большие реки Азии: Хуанхэ, Янцзы, Меконг, Салуин, Брахмапутра, Инд, Иртыш, Селенга, Амур. В Центральной Азии много озёр, самое крупное из них — озеро Кукунор, а самое глубокое — Хубсугул. Наибольшее число озёр — на Тибетском нагорье и на севере МНР. Многие из них являются конечными разливами рек (например, Лобнор), благодаря чему их очертания и размеры часто меняются в зависимости от колебаний водоносности рек. Преобладают солёные озёра; из пресных самые крупные Хара-Ус-Нур, Баграшкёль, Хубсугул. Многие озёра на равнинах находятся в стадии сокращения.

Почвы Центральной Азии

Преобладающими типами почв на севере являются каштановые, в пустынях Северо-Западного Китая — серо-бурые, пустынные, на Тибетском нагорье — мерзлотные почвы холодных высокогорных пустынь. В понижениях рельефа — солончаки и такыры. В верхнем поясе гор — горно-луговые и (на севере) горно-лесные почвы. Почвы равнин Центральной Азии обычно маломощные, почти лишённые гумуса, часто содержат большое количество карбонатов и гипса; значительные территории песчаных и каменистых пустынь вообще лишены почвенного покрова. В горах — щебнистые и грубоскелетные почвы.

Растительность Центральной Азии

На большей частью равнин Центральной Азии растительный покров разрежен, растительность пустынная и полупустынная, её видовой состав беден. Преобладает кустарничковая растительность (селитрянка, реамюрия, терескен, карагана, боялыч, поташник, джузгун, эфедра). Значительные площади такыров, солончаков. незакрепленных песков лишены растительного покрова. На Тибетском нагорье растительность часто представлена стелющимися кустарничками терескена, а в лощинах, укрытых от холодных ветров, — осоками, кобрезиями, реамюрией, мятликом, типчаком. На севере полупустыни и пустыни замещаются степями, в составе растительности которых преобладают ковыль, чий, вострец, житняк. На сев. склонах гор — участки хвойных лесов из ели, пихты, лиственницы. По долинам многих транзитных рек (Тарим. Хотан, Аксу, Кончедарья), в пустынях и в предгорных оазисах — полосы тугайных лесов с преобладанием разнолистного тополя, лоха и облепихи. По берегам водоёмов — тростниковые и камышовые заросли.

Животный мир Центральной Азии

Из крупных животных в Центральной Азии наиболее распространены копытные и грызуны. В пустынях Северо-Западного Китая и МНР встречаются дикий верблюд, кулан, лошадь Пржевальского, газели — джейран и дзерен, заяц, сурки, тушканчики, пищухи, песчанки, слепушёнки и др. На Тибетском нагорье — дикий як, кулан, антилопы оронго и ада, горные козлы и бараны, пищухи, сурки, полёвки и др. Из хищников повсеместно распространены волк, лисица, корсак и др.