Материки (от матёрый — крепкий, большой), или континенты (латинское, единственное число continens), крупные массивы земной коры, большая часть земной поверхности, не покрытая водами «Мирового океана» и выступающей выше уровня океана в виде суши. К материкам также относят периферическую внешнею часть материка находящеюся погруженной под водами Мирового океана (подводная окраина материков, шельфы и острова). В разные эпохи в процессе формирования Земли из-за постоянного движения и геологических процессов материки Земли различались по своему виду и расположению. Сколько материков было в прошлые эпохи точно не известно. По на научным выводам сделанных учёными на основании научных исследований и вычислений материки не однократно сходились образуя суперматерики и расходились на отдельные части. В современную геологическую эпоху на Земле находится 6 материков.

Материки Земли:

Материки составляют большую часть суши, примерно 94% от всей суши Земли и 29% от всей земной поверхности. Остальная часть приходится на острова. Острова это тоже суша выступающая над уровнем океана. Основное отличие материка и острова в его размерах. Материк по своей площади значительно многократно превосходит площадь самого крупного острова. Самые большой остров Гренландия (2176 тыс. км2) более чем в 4 раза меньше самого маленького из материков – Австралии.

Для материков характерны общая мощность земной коры до 35—45 км, литосферы – до 200-300 км, и присутствие так называемого гранитного (гранитно-метаморфического) слоя. В составе материковой земной коре, особенно в верхних её слоях, преобладают породы с повышенным содержанием кремнезёма – граниты и гнейсы (такую кору относят к материковому, или континентальному, типу). Возраст пород материка в разных его участках имеет разный возраст образования. Некоторые участки материка достигают 4,0 миллиардов лет. В отличии от материковой коры океаническая кора значительнее моложе, её возраст оценивается в 170 миллионов лет. В процессе длительного времени породы материковой коры испытали сложные деформации, метаморфизм, внедрение гранитных интрузий, что нехарактерно для океанов. По строению своей структуры материки в отличии от структуры океанов сложнее. В их строении выделяют два главных типа структурных элементов – древние платформы (ядра материков) и подвижные (складчатые или орогенные) пояса. Материки располагаются на литосферных плитах земной коры являясь их самой высокой частью. Литосферные плиты из-за постоянно происходящих процессов в глубинах планеты находятся в постоянном движении увлекая за собой материки постоянно изменяют их вид и очертания. Эти процессы крайне медлительны и не заметны взгляду, однако действие этих процессов постоянно видны в виде слабых и очень сильных землетрясений, и извержений вулканов. Скорость движения материков может составлять от нескольких сантиметров, до нескольких десятков сантиметров в год. Материки также называют континентами.

По строению материки делят на две части, внутренние части и внешние окраины (зоны перехода между материками и океанами). Внутренние части материков и материковые (континентальные) окраины, которые разделяются на относительно асейсмичные и авулканичные пассивные континентальные окраины, высоко сейсмичные с сильным вулканизмом активные континентальные окраины, а также трансформные континентальные окраины, занимающие промежуточное положение по сейсмической и вулканической активностям между первыми двумя. На шельфах материковых окраин и в областях рифтогенеза мощность земной коры уменьшается до 25–30 км (под Байкальской, Восточно-Африканской и др. рифтовыми системами); в областях горообразования, например в Андах, она возрастает до 45–75 км. В пределах материков имеются впадины внутренних морей, из которых наиболее глубокие (впадины Чёрного, Каспийского морей) подстилаются корой океанической или переходного (субокеанического) типа.

Среди основных материков выделяют также микроконтиненты – относительно небольшие выступы земной коры материкового типа, окружённые со всех сторон океанической корой и представляющие собой положительные формы донного рельефа с венчающими их островами. Наиболее известны микроконтиненты Сейшельский и Новозеландский (самый крупный по площади, в его составе – острова Новой Зеландии, Новозеландское подводное плато, поднятие Лорд-Хау).

Материки, не смотря на то что расположены на одной планете и состоят в общем из одного и того же материала, имеют существенные различия. Отличия материков Земли в основном заключаются в их природно-климатических особенностях, которые зависят от многих факторов, основные из которых заключаются в их размерах и географическом положении. На климат материков сильно влияет их географическое положение. При сравнении материков опираясь на их физико-географические характеристики, можно выявить их отличительные особенности. Австралия – самый засушливый из материков. Южная Америка – самый влажный. Африка – самый жаркий материк. В северной части африканского материка находится самая большая пустыня планеты – Сахара. Антарктида (наиболее симметрично расположенная относительно экватора) – самый холодный и покрыт сплошным паковым ледником, достигающим местами до 4 километров в толщину, по научным исследованиям Антарктида в прошлом до своего оледенения также была покрыта густой растительностью, Антарктида также является южным полюсом планеты. Евразия – самый большой материк. В Евразии находится самая высокая вершина на планете расположенная на горе Эверест. Для Северной Америки характерно субмеридиональное простирание основных морфотектонических элементов, что во многом определяет особенности её природы. По истории геологического развития северные материки сильно отличаются от южных: Северная Америка и Евразия долгое время входили в состав крупного древнего материка – Лавразия, а Южная Америка, Африка, Австралия формировали древний континент – Гондвану, которая также включала п-ов Индостан и Аравийский п-ов. В северных и южных рядах материков древние тектонические структуры прослеживаются с одного материка на другой, развиты идентичные фации отложений, имеются следы общего оледенения в виде горизонтов тиллитов и др. В целом геологическое строение материков северного ряда имеет различия со строением материков южного ряда. В расположении современных материков и океанов выделяется такая закономерность: почти все материки сгруппированы в одном регионе Земли, обозначенном как Индо-Атлантический, они образуют «кольцо» вокруг Африки. С противоположной стороны земного шара практически всё пространство занято Тихим океаном.

Поскольку уровень океана в прошлом значительно колебался, площади и очертания материков по сравнению с современным видом материков сильно различался. Так, в эпоху максимума последнего оледенения около 20 тыс. лет назад уровень понижался на 110–130 метров, в результате такого резкого снижения уровня Мирового океана изменялась площадь материков, очертания береговой линии, возникали из-под воды новые крупные участки суши. Так появились участки суши между Азией и Северной Америкой (Берингия), Юго-Восточной Азией и Австралией (Зондский шельф), к северу от побережий Евразии и Северной Америки, на месте Северного моря и др. такое осушение сделало более лёгким миграцию животных, растений и человека среди континентов и островов. Другие очертания материки получили и в результате тектонических движений. В соответствии с гипотезой мобилизма материки испытывают горизонтальные перемещения – дрейф континентов, вследствие чего взаимное расположение и общее число материков меняются. На протяжении геологической истории материки периодически «собирались» в суперматерики (суперконтиненты), которые в последующем распадались. Современные материки образовались в результате распада раннемезозойской Пангеи и раскрытия молодых океанов – Атлантического, Индийского, Северного Ледовитого, Неотетиса.

Термин «Материк» в его современном значении появился в Англии в 17 веке.

Карта материков Земли и их расположение относительно друг к другу.

Карта материков Земли