Река – вода, движущаяся непрерывной массой с непрерывной скоростью в естественных понижениях рельефа данной местности. Быстротечность темпа движения воды в реках на Земле отличается и подчиняется условиям рельефа местности по которой протекает река. Также скоростной гидрологический режим в реке различается на всём её участках. На быстротечность водяного потока в реке прежде всего воздействует угол наклонности рельефа местности, чем больше наклон, тем больше увеличивается движение водной массы речного потока. Наиболее быстротечные реки, или их отдельные участки, с бурным водяным течением находятся в горной местности, а наиболее медленное течение на равнинах. На скорость водного потока также влияет ширина русла, в наиболее суженых местах скорость возрастает, с увеличением ширины русла скорость падает. Движение водной массы происходит от верховья реки – истока, под действием естественной силы тяжести вследствие перепада высот с уклоном от самой высокой точки к самой нижней, к низовью реки – устью. Река представляет сложную структуру трёх основных компонентов – истока, русла, устья. Каждый основной компонент реки состоит из массы других сложных компонентов, определяющих вид, свойства и структуру конкретной реки. Изучением рек занимается один из разделов «Гидрологии суши» - речная гидрология.

Исток – зарождение движения водяного потока в верховьях реки расположенный в наивысшей точке рельефа местности по отношению к основному руслу и устью реки определяющий начало основного потока. Также истоком может служить начло русла реки отделяющегося от основного более крупного русла, озёра, снежники и вечные льды в горных областях, родники, ключи, заболоченные участки на небольших возвышенностях. Начало реки зачастую бывает сильно разветвлённым состоящим из нескольких истоков сливающихся в единое русло значительно ниже по течению. За начало реки и основного потока берётся главный исток протяжённость которого является наибольшей в сравнении с другими. Остальные потоки, вливающиеся в основное русло, называются притоками.

Русло – низменные участи рельефа, подверженные затоплению непрерывным водяным потоком. На протяжении всей длины реки русло меняется в ширину, глубину и некогда не бывают прямолинейным. В ширину русла рек могут быть от нескольких метров, до нескольких десятков километров, например, в низовьях таких рек как низовья Оби, Лены, Амазонки.

Устье – место или область местности низовья реки где оканчивается река. Устье — это место где река вливается в океан, море, озеро, болото, водохранилище или в другую реку. Устье при вливании в озёра, моря, океаны, могут представлять большие наносные участки осадочных пород – дельты. Дельты рек – это участки в низовьях рек образованные за счёт наносимого осадочного материала, принесённого водяным потоком реки с континентальной суши материка, острова. При образовании дельты устье реки обычно делится на множество рукавов.

Крупнейшие реки мира по своей протяжённости
Название Длина (км) Площадь бассейна (тыс. км²) Средний расход воды в устье (тыс. м³/с) Наибольший расход воды в устье (тыс. м³/с) Твёрдый сток (млн т/год)
Крупнейшие реки мира по своей протяжённости
Реки Австралии
Муррей 2574 1072 0,77 31,90
Реки Африки
Нил 6670 2870 2,83 6,40 110,50
Конго (с Луалабой) 4320 3691 40,00 75,00 64,70
Нигер 4160 2092 12,00 35,00 67,00
Замбези 2660 1330 16,00 100,00
Реки Евразии
Янцзы 5800 1818 34,00 90,20 500,00
Хуанхэ 5464 752 2,57 22,00 380,00
Обь — Иртыш 5410 2990 12,70 43,00 15,00
Меконг 4500 810 12,00 30,00 169,60
Амур (от истоков Аргуни) 4440 1855 10,90 40,00 24,90
Лена 4400 2490 17,00 200,00 15,40
Енисей (от истоков Малого Енисея) 4102 2580 19,80 154,00 13,20
Волга 3530 1360 7,70 52,00 25,80
Инд 3180 960 6,60 30,00 435,40
Дунай 2850 817 6,70 20,00 67,50
Ганг (с Брахмапутрой) 2700 2055 38,00 2177,20
Днепр 2201 504 1,67
Реки Северной Америки
Миссисипи — Миссури 5969 3229 19,00 59,00 500,00
Макензи (от истоков Пис-Ривер) 4240 1760 14,00 15,00
Юкон 3180 900 6,30 88,00
Реки Южной Америки
Амазонка 6992 7180 220,00 360,00 498,00
Парана (от истоков Паранаибы) 4380 2970 15,00 65,00 129,00
Ориноко 2730 994 29,00 55,00 86,50