Тектонические циклы (этапы), большие (более 100 млн. лет) периоды геологической истории Земли, характеризующиеся определённой последовательностью тектонических и общегеологических событий. Наиболее ярко проявляются в геосинклиналях, где цикл начинается погружениями земной коры с образованием глубоких морских бассейнов, накоплением мощных толщ осадков, подводным вулканизмом, образованием основных и ультраосновных интрузивно-магматических пород. Возникают островные дуги, проявляется андезитовый вулканизм, морской бассейн расчленяется на более мелкие, начинаются складчато-надвиговые деформации. Далее происходит формирование складчатых и складчато-покровных горных сооружений, окаймленных и разделённых передовыми (краевыми, предгорными) и межгорными прогибами, которые заполняются продуктами разрушения гор — молассами (см. Тектонические прогибы). Этот процесс сопровождается региональным метаморфизмом, гранитообразованием, липарит-базальтовыми наземными вулканическими излияниями. Сходная последовательность событий наблюдается и на платформах: смена континентальных условий трансгрессией моря, а затем снова регрессией и установлением континентального режима с образованием кор выветривания, с соответствующим изменением типа осадков — вначале континентальных, затем лагунных, нередко соленосных или угленосных, далее морских обломочных, в середине цикла преимущественно карбонатных или кремнистых, в конце снова морских, лагунных (соли) и континентальных (иногда ледниковых).

Интенсивным складчато-надвиговым деформациям и горообразованию в одних геосинклинальных зонах нередко соответствуют образование в их тылу новых зон геосинклинальных погружений и формирование систем рифтов — авлакогенов на платформах. Средняя продолжительность тектонических циклов в фанерозое 150—180 млн. лет (в докембрии тектонические циклы были, по-видимому, более продолжительными). Наряду с такими циклами иногда выделяют более крупные — мегациклы (мегаэтапы) — длительностью в сотни млн. лет. В Европе, отчасти в Северной Америке и Азии, в позднем докембрии и фанерозое установлены следующие циклы: гренвильский (средний рифей); байкальский (поздний рифей — венд); каледонский (кембрий — девон); герцинский (девон — пермь); киммерийский (триас — юра): альпийский (юра — мел — кайнозой).

Первоначальное схематичное представление о тектонических циклах как строго синхронных в масштабах всей планеты, повсеместно повторяющихся и отличающихся одинаковым комплексом явлений, справедливо оспаривается. В действительности конец одного и начало других циклов нередко оказываются синхронными (в разных, часто смежных регионах); в каждой отдельной геосинклинальной системе наиболее полно выражены обычно один или два цикла, непосредственно предшествующие её превращению в складчатую горную систему, а более ранние отличаются неполнотой набора характерных для них явлений и иногда сливаются друг с другом. В масштабе всей истории Земли тектоническая цикличность выступает лишь как осложнение общего её направленного развития; отдельные циклы образуют стадии мегациклов, а эти последние — крупные этапы истории Земли в целом. Причины цикличности пока не установлены; высказываются предположения о периодичном накоплении тепла и возрастании теплового потока, исходящего из глубоких недр Земли, о циклах подъёма или круговорота (конвекции) продуктов дифференциации вещества мантии и др.