Геоботаника (от гео... и ботаника), наука о растительном покрове Земли как совокупности растительных сообществ (фитоценозов). Термин «Геоботаника» предложил немецкий географ растений А. Гризебах (1866) для обозначения географии растений. Полного единства в понимании геоботаники до сих пор нет. Среди отечественных ботаников одни понимают её как синоним фитоценологии (В. В. Алехин, В. Н. Сукачев, А. П. Шенников), другие (В. Б. Сочава) включают в это понятие также всю ботаническую географию. Ещё более широкое понимание геоботаники с включением в неё экологии растений распространено среди учёных некоторых зарубежных стран. В начальный период развития геоботаники основное внимание уделяли видовому составу фитоценозов, их обусловленности внешней средой и развитию теоретических представлений о характерных особенностях фитоценоза. Польский ботаник И. К. Пачоский (1891) называл эту науку флорологией, а позднее — фитосоциологией (название употребляется преимущественно в зарубежной литературе). С оформлением геоботаники как самостоятельной науки во 2-й половине 19 —начало 20 веков определились два раздела: общая и специальная геоботаника. Общая геоботаника изучает главным образом закономерности строения фитоценозов, выражающиеся в видовом составе, количественных отношениях между видами в вертикальном (ярусность) и горизонтальном (мозаичность) расчленении, в наличии экологически сходно специализированных и относительно обособленных групп растений (синузий), во взаиморасположении особей различных видов, наконец, в возрастном составе видовых популяций. Изучение двусторонней зависимости между строением фитоценозов и средой составляет также одну из задач общей геоботаники. Другой задачей общей геоботаники является изучение периодических (в том числе сезонных) и практически необратимых (так называемых сукцессии) изменений фитоценозов во времени. Разработка принципов классификации фитоценозов составляет ещё одну из важнейших задач общей геоботаники. Глубина, содержательность и общность закономерностей, устанавливаемых общей геоботаники, в большой мере определяются успехами специальной геоботаники. Задача последней состоит в изучении конкретных участков растительного покрова, выявлении разнообразия фитоценозов на них, фактической картины их географического размещения. В связи с этим разрабатываются первичные (местные) классификации фитоценозов, намечаются основные направления их зависимости от внешних условий и тенденции изменений фитоценозов во времени. Соответственно специфике объектов и необходимости, в связи с этим применения особых методов исследования в специальной геоботаник более или менее обособились такие дисциплины, как лесоведение, луговедение, болотоведение и др.

В истории геоботаники можно выделить 3 этапа. В течение первого — от конца 18 века до конца 19 века — вырабатывалось понятие о фитоценозах как особых природных объектах и накапливались первоначальные сведения об их строении, связях со средой и разнообразии. К самому началу 19 века относятся высказывания немецкого натуралиста А. Гумбольдта о растительном покрове как особом элементе природы. Несколько позже швейцарский ботаник О. Декандоль высказал важные для геоботаники положения о борьбе за существование у растений и о влиянии одних растений на другие. Эти представления в более развитой форме впоследствии вошли в определение понятия фитоценоза. Наконец, существенной основой геоботаники стали результаты изучения лугов и лесов, имевшие практическую направленность. На втором этапе (конец 19 века — начало 20 века) ведущее место в геоботанике принадлежало разработке методов описания фитоценозов и основ их классификации. К этому периоду относятся: определение 3-м (Брюссельским) ботаническим конгрессом (1910) ассоциации как основной классификационной единицы растительного покрова, уточнение определения признаков фитоценозов, разработка методов их изучения, попытки использовать данные измерений, наконец, первые опыты применения к изучению фитоценозов статистического метода. В это время в геоботанике интенсивно разрабатывается учение о взаимоотношениях фитоценозов и среды, о причинах и направленности сукцессий, о коренных изменениях растительного покрова в связи с изменениями климата, в частности в связи с оледенениями в Северном полушарии. Для этого этапа развития геоботаники характерны возникновение и развитие нескольких геоботанических школ, существующих и ныне: русской, французско-швейцарской, англо-американской и скандинавской. Каждая из них отличается преимущественной разработкой тех или иных проблем геоботаники, своеобразной трактовкой основных единиц растительности, особым подходом к классификации фитоценозов. Третий этап развития геоботаники начинается с 30-х годов 20 века, когда критерием отличия фитоценоза от нескольких совместно произрастающих растений признано взаимодействие растений, составляющих фитоценоз. Была разработана первая классификация форм влияния растений друг на друга (В. Н. Сукачев, 1956). Наряду с традиционной «борьбой за свет» изучаются различные формы корневой конкуренции, аллелопатия и так далее.

Благодаря трудам советского геоботаника Т. А. Работнова население каждого вида в составе фитоценоза всё чаще рассматривают как популяцию, состояние и перспективы существования которой в данном ценозе в значительной мере определяются её возрастным составом. Растительный ценоз рассматривается как сложная система, выполняющая функцию планетарного масштаба. Эта функция состоит в более полной, чем доступно одновидовой популяции, аккумуляции солнечной энергии и в обеспечении многократного использования элементов минерального питания в круговороте веществ на Земле. В связи с этим оказалось необходимым изучение взаимозависимости растений друг с другом, а также с животными и микроорганизмами, населяющими фитоценоз, и исследования взаимодействий биоценоза со средой его жизни.

На современном этапе развития геоботаники широкое распространение, особенно за рубежом, получило учение о растительном покрове как о непрерывном целом — континууме. Для современной геоботаники характерно развитие геоботанического картографирования обширных территорий. Основополагающую роль в этом сыграли работы, начатые в 20-х годах 20 века под руководством Н. И. Кузнецова.

Геоботанические исследования организуются в зависимости от их конкретной задачи: то как маршрутно-полевые, то как стационарные (в естественных ценозах и в культурных посевах и посадках). Для описания фитоценозов широко применяется метод пробных площадей (участков) такого размера, чтобы каждая из них отражала основные свойства фитоценоза в целом. Наряду с этим прибегают к описанию мелких площадок, совокупность которых должна статистически достоверно охарактеризовать ценоз. Разрабатываются и способы точного количественного учёта, например, надземной и подземной массы, относительной площади светопользования растений и пр. Для более глубокого проникновения в жизнь фитоценоза прибегают к изучению составляющих его компонентов средствами физиологических исследований, применимых в полевой обстановке, а также к фитоценологическим экспериментам.

Как и в других разделах ботаники, в геоботанике важное значение имеет сравнительный метод, применяемый прежде всего для объединения фитоценозов в классификационные единицы разных категорий, что необходимо для обозримости материала, для оценки (в том числе хозяйственной) территории, её геоботанического районирования и картирования. Сравнительный метод необходим также и при исследованиях, проводимых в рамках концепции непрерывности (континуальности) растительного покрова. Широкое применение статистических методов приблизило геоботанику к математическому моделированию, которое ещё не получило широкого распространения в геоботанике, но должно сыграть существенную роль в разработке способов управления фитоценозами с кибернетических позиций.

Геоботаника тесно связана с рядом наук о Земле — с физической географией, метеорологией, гидрологией, климатологией, почвоведением, поскольку фитоценозы в своём составе и строении существенно зависят от внешней среды и сами оказывают на неё глубокое воздействие. Ещё более тесна связь геоботаники с циклом ботанических дисциплин, особенно с морфологией (жизненные формы), систематикой, экологией и географией растений. Вопросы истории растительного покрова сближают геоботанику с исторической геологией, исторической географией, филогенией растений и с палеоботаникой. Геоботаника тесно связана также с рядом агрономических дисциплин, в частности с луговодством, лесоводством и пр.

Геоботаника широко применяется в хозяйстве многих стран. Учёт, определение площади, установление продуктивности природного растительного покрова и возможностей его улучшения имеют важное практическое значение и связаны с выделом и организацией территорий совхозов и колхозов, с освоением малообжитых районов, в частности в тундровой и пустынной зонах. Большое участие принимали геоботаники в разработке теории и в практическом осуществлении проектов полезащитных лесонасаждений. В поле зрения геоботаники всё шире включаются агрофитоценозы полей, сеяных и полукультурных лугов.

В СССР геоботаники входят во Всесоюзное ботаническое общество: участвуют в международных ботанических конгрессах. Достижения геоботаники в СССР отражаются в «Ботаническом журнале» (с 1870), в «Бюллетене Московского общества испытателей природы. Отдел биологический» (с 1887), в «Геоботанике» (АН СССР. Ботанический институт им. В. Л. Комарова. Труды. Серия 3) (с 1932) и аналогичных изданиях союзных республик и в трудах научно-исследовательских учреждений, в «Лесоведении» (с 1967). Важное международное значение имеют зарубежные журналы как общеботанические, так и специализированные [напр., «Journal of Ecology» (L. — Camb., с 1913), «Ecology» (N. Y., с 1920), «Pflanzensoziologie» (Jena, с 1931), «Vegetatio» (The Hague, с 1949, орган международной геоботанической ассоциации), «Excepta botanica» (Stuttg., с 1959, журнал по ботанической картографии)].

Пачоский И. К., Основы фитосоциологии, Херсон, 1921; Сукачев В. Н., Растительные сообщества, 4 изд., Л. — М., 1928; Раменский Л. Г., Введение в комплексное почвенно-геоботаническое исследование земель, М., 1938; Морозов Г. Ф., Учение о лесе, 7 изд., М. — Л., 1949; Быков Б. А., Геоботаника, 2 изд., А.-А., 1957; Полевая геоботаника, т. 1—3, М. — Л., 1959—64; Ярошенко П. Д., Геоботаника, М. — Л., 1961; Основы лесной биогеоценологии, М., 1964; Шенников А. П., Введение в геоботанику, Л., 1964; Василевич В. И., Статистические методы в геоботанике, Л., 1969; Ярошенко П. Д., Геоботаника. [Учебное пособие, Л., 1969 (библ. с. 195—98); Gams Н., Prinzipienfragen der Vegetationsforschung, Z., 1918; Du Rietz G. E., Vegetationsforschung auf soziationsanalytischer Grundlage, в кн.: Handbuch der biologischen Arbeitsmethoden, Abt. II, Bd 5. Н. 2, B. — W., 1930; Lüdi W., Die Methoden der Sukzessionsfor-schung in der Pflanzensoziologie, в кн.: Handbuch der biologischen Arbeitsmethoden, Abt. II, Bd 5. H. 3, B. — W., 1930; Rübel E., Pflanzengesellschaften der Erde, Bern, 1930; Weaver J. E. and Clements F. E., Plant ecology, 2 ed., N. Y. — L., 1938; Knapp R., Experimentelle Soziologieder höheren Pflanzen, Bd I, Stuttg., 1954; Klika J., Nauka о rostlinnych společenstvech (Fytocenologie), Praha, 1955; Scamoni A., Einführung in die praktische Vegetationskunde, 2 Aufl., Jena, 1963; BraunB lanque t J., Pflanzensoziologie, 3 Aufl., W. — N. Y., 1964.